Zuid-Korea: blauwe baaien, vulkanen en wereldwonderen!

De afgelopen drie weken reisden mijn vriendin Suus en ik per trein, bus, boot, fiets en de altijd vertrouwde benenwagen door Japan, waar we mystieke tempels bezochten, in vreemde restaurants aten, in Love Hotels sliepen en de beste sushi ter wereld aten. Het begin van onze reis in Peking lijkt na vier maanden echt op een ander leven. Na omzwervingen en backpacken door Oceanië en Azië, is het achtste land van onze wereldreis: Zuid-Korea.

Wil je ook alle video’s als eerste zien wanneer ze uitkomen? Abboneer je dan via deze link op het YouTube account van Wout of the World!

Het Hawaii van Zuid-Korea: wereldwonder Jeju

Onze eerste stop tijdens het backpacken door Zuid-Korea is de stad Busan. Hier landen we met het vliegtuig vanuit Tokio. Online hebben we echter een spotgoedkoop retourtje kunnen scoren naar Jeju, een nabijgelegen eiland in het zuiden dat wereldberoemd is om zijn unieke natuur. Het eiland heeft namelijk actieve vulkanen, wonderschone watervallen, afgelegen bounty-stranden en ondergrondse lavatunnels. Die uitzonderlijke schoonheid werd begin deze eeuw nog bevestigd toen Jeju werd verkozen tot één van de zeven natuurwonderen van de wereld, samen met bijvoorbeeld de Ha Long Bay in Vietnam en de Iguazu watervallen in Argentinië, die we op eerdere reizen al bezochten. Een absoluut hoogtepunt dus; we huren meteen een autootje om naar alle uithoeken van het eiland te kunnen crossen. Op naar het avontuur!

In onze Kia Ray, een typisch Aziatische vierkante gezinsauto die klein van buiten, maar groot van binnen is, beginnen we onze tour langs de westkust van het eiland. Daar beginnen we meteen op één van de mooiste stranden met uitzicht op een paar knalgroene vulkanen voor de kust: Hyeop-Jae. Het zand is witter dan wit en het water blauwer dan blauw. Vanwege dit soort uitzichten wordt Jeju ook wel het Hawaii van Azië genoemd, maar als je bedenkt dat dit eiland tot de natuur wereldwonderen behoort, zou je dat ook andersom kunnen zeggen: Hawaii, het Jeju van de VS! Ik denk alleen dat de trotse Amerikanen er net ietsje anders over denken.

Als je gaat backpacken in Korea is Jeju echt iets dat je niet mag missen.
We zijn ook op Hawaii geweest en Jeju heeft er zeker wat van weg! Een MUST als je gaat backpacken in Zuid-Korea.

De Koreaanse flora en fauna bij elkaar genomen: Hallim Park

Tegenover dit pareltje van een strand ligt het Hallim Park, waar de mooiste natuur van het eiland is verzameld in de vorm van tropische planten en dieren. We wandelen er een ochtend doorheen en met een heerlijk zonnetje erbij doet Jeju inderdaad nog niet onder voor Hawaii. De tuinen zijn stuk voor stuk bizar mooi en kleurrijk; vervolgens duiken we ook nog even onder de grond voor dat andere vreemde natuurverschijnsel op Jeju: de zogenaamde lavatubes. Nergens ter wereld is zo’n uitgebreid gangenstelsel van lavagrotten te vinden! Je zou er zelfs uren onder de grond kunnen door banjeren. Omdat vooral mijn partner in crime Suus nou niet bepaald de grootste grottenfan is; iets wat volgens mij een man-vrouw-verschilletje is, doen we dat maar niet. Door zo snel mogelijk ‘nee’ te zeggen op elke vraag over vleermuizen en kakkerlakken, maakte ik het überhaupt mogelijk om hier naar binnen te gaan.

Vorig jaar waren Suus en ik nog op Borneo waar we over de kakkerlakken liepen, met daarbij geluiden alsof het een pad vol Doritos-chips was, terwijl een luchtbombardement van vleermuizenpoep de rest van het trauma voor zijn rekening nam. Nee, Suus was een beetje grotten-af in die periode. In Hallim Park valt het allemaal reuze mee. Misschien komt het wel door de beschermers van Jeju Island, de zogenaamde Harubang. Honderden zo niet duizenden van deze stenen beelden staan verspreid over het eiland en doen een beetje denken aan de beelden op Paaseiland in de Stille Oceaan. Ze zijn echter een typisch icoon van het eiland Jeju.

De Harubang schijnen eigenlijk grote penissen te zijn; goden zijn van de vruchtbaarheid.

De watervallen van Seogwipo en de bizarre Sunrise Peak

Na het westen van Jeju rijden we in onze magnetron op wielen door naar het zuiden. Daar zijn de mooiste watervallen van het eiland te vinden. Onderweg lunchen we steeds vaker bij de 7-eleven. Deze en vele andere mini-markets verkopen namelijk rollen sushi van acht stuks voor nog geen euro! Ze kunnen natuurlijk niet tippen aan die wereldberoemde sushi van Tokio; maar als tussendoortje voor de budgetreiziger is het echt een aanrader. Zuid-Korea kan zo goedkoop zijn als je zelf wil!

De eerste watervallen die we bezoeken liggen in het natuurpark Cheongjeyeon. De grootste waterval is hier een meter of dertig hoog en valt in een grote azuurblauwe kom in een stuk regenwoud, iets wat ik zelden zo mooi heb gezien. Dit is een beetje het tropische zwembad waar je in Center Parcs de hoofdprijs voor betaalt tijdens een weekendje met de schoonfamilie, maar dan puur natuur en zonder chloor.

Uniek voor heel Azië: de Jeongbang waterval!

Een stukje verderop bezoeken we ook de bijzondere Jeongbang, de enige waterval in heel Azië die rechtstreeks uitkomt in zee; een spectaculair gezicht. Daar zien we de zon onder gaan en zoeken we in de buurt onze hotelkamer op. Waar we zo nu en dan een biertje of wijntje op de kamer drinken, doen we het in Korea met de zogenaamde Soju! Deze saké-achtige drank is megapopulair onder de Koreanen en wordt meestal puur gedronken; thuis, in de restaurants, op straat en als je het mij vraagt ook op het werk en onder de douche. Bij ons zeggen ze het over Friese Vlag Breakers, maar hier is Soju het tussendoortje dat altijd tussendoor kan: spotgoedkoop en met je neus dicht best goed te drinken.

Een belangrijk onderdeel van de warme en vriendelijke Koreaanse cultuur is namelijk het feit dat er vaak erg diep in het glaasje gekeken wordt. Als je Korea bijvoorbeeld vergelijkt met Japan, dan lijkt iedereen een stuk minder stijf. Of Korea nou minder regeltjes heeft, of dat de mensen zich misschien wat minder aan die regels houden; het leven op straat is lekker los en we zien de mensen openlijk genieten.

Zuid-Korea's mooiste eiland Jeju is ook zeer geschikt om te backpacken!
Natuurpark Cheongjeyeon is een bijzonder mooi stukje natuur op Jeju.

Een gigantische vulkaan in de zee, die je zelf kunt beklimmen!

Helemaal aan de oostkant van Jeju ligt misschien wel het mooiste stukje natuur van het eiland, namelijk een reusachtige knalgroene vulkaan vlak voor de kust, die mooi afsteekt bij het diepblauwe water van de oceaan. Van een afstand is hij al te zien en we stoppen meteen onze rijdende broodtrommel langs het strand om een paar mooie foto’s te maken. Nog mooier is natuurlijk om dit gevaarte te beklimmen. Dus dat gaan we doen! Tussen een paar honderd iets te fanatiek geklede Koreaanse afrits-thermo-hiking-bejaarden; want wat bij ons alleen op de afdeling voor Mount Everest-expedities hangt, valt hier onder de dresscode casual-chique; klauteren we naar boven om aan de ene kant de felgroene krater en aan de andere kant het waanzinnige uitzicht op Jeju te zien. En daar worden we wel even stil van!

We vervolgen onze weg terug naar Jeju City om het rondje af te maken en bezoeken nog een aantal mooie stranden, waar we bijkomen van onze klimpartij. Wat een waanzinnig eiland en als je het mij vraagt terecht één van de zeven natuurwereldwonderen!

Het uitzicht vanaf Seongsan Ilchulbong, de Sunrise Peak, is één van de letterlijke hoogtepunten van backpacken door Zuid-Korea.

De meest kleurrijke stad tijdens backpacken door Zuid-Korea: Busan

Na een heerlijke kennismaking met Zuid-Korea’s pareltje in het zuiden, is het tijd om het vasteland op te zoeken. Dat doen we in Busan, de tweede stad van het land qua grootte. De stad heeft een grote haven, een indrukwekkende skyline, een wereldberoemde vismarkt, een paar prachtige stranden en wij verblijven er midden in het culturele centrum, genaamd Jung-Gu. We weten nog niet veel van de stad maar ontmoeten in de metro een enthousiaste Nieuw-Zeelander die verliefd blijkt te zijn op de stad. Hij raadt ons aan om een wel heel bijzondere wandeling te maken; namelijk die tussen de twee populairste stranden van de stad over een verlaten treinrails. Sinds de treinmaatschappij failliet ging, hebben de treinen plaats gemaakt voor wandelaars en de route loopt ook nog eens over de kliffen langs indrukwekkende uitzichten. We besluiten meteen de metro te pakken in de richting van deze aparte ervaring.

Haeundae Beach, het startpunt van de wandeling, is meteen al geen straf;  met op de achtergrond een paar gigantische wolkenkrabbers, ploffen we neer op het gouden zand van hét strand van Zuid-Korea. Het valt ons op dat in tegenstelling tot de Chinezen en Japanners, de Koreanen zich niet zo schuwen voor de zon. Hier geen winterse outfits, parapluparades en liters Sunblock Factor 687 om elke centimeter huid te verstoppen voor het lichtste zonnestraaltje; nee, Koreanen duiken zowaar zonder coltrui en skibroek het water in. Nooit gedacht dat juist DAT er raar uit zou zien.

Busan doet denken aan het Australische Goldcoast of de stranden van LA!

Korea’s meest bijzondere tempel ligt schitterend aan de zee!

Dan is het tijd om het spoor op te zoeken voor die bijzondere wandeling. We lopen over de treinrails en vooral in het begin controleren we nog een paar keer of er toch niet stiekem een trein aankomt. Het zou je gebeuren dat je per ongeluk de verkeerde treinrails pakt en de hogesnelheidslijn naar Seoul op je rug getatoeëerd krijgt. Als na een paar honderd meter die kans wel zo’n beetje nihil lijkt, lopen we vrolijk door en gaan we zelfs even heerlijk op de rails liggen in het zonnetje. Ik kan je vertellen: niets zo ontspannend als een dutje op de treinrails. Op de één of andere manier werden we er helemaal zen van. Echt een aanrader! Maar probeer het nou niet meteen uit op het intercity spoor Rotterdam-Den Haag, maar een zondagmiddag op traject Coevorden-Hoogeveen moet kunnen.

Aan het andere einde van de wandeling vinden we een beroemde tempel van Zuid-Korea, genaamd Haedong Yonggungsa. Dit is namelijk de enige tempel die aan zee ligt en dat levert een boel mooie foto’s op! We wandelen over de rotsen door het kleurrijke complex en horen dan een grote groep mensen lachend en gillend rond een brug staan. Ze proberen vanaf daar muntjes in verschillende kommetjes van een fontein te mikken en dat blijkt echt een hele sport te zijn. Als een kind op de kermis heb ik uiteraard een groot deel van ons dagbudget van deze brug af gesmeten om erachter te komen dat er geen levensgrote teddybeer aanwezig was voor de winnaar. Misschien dat de prijs ergens in mijn leven nog door Boeddha zal worden uitgereikt in de vorm van een hele goede karma, daar geloof ik dan maar in.

Haedong Yonggungsa is één van de mooiste tempels die ik in mijn leven gezien heb!

Het lijkt wel een Braziliaanse favela, maar het is toch echt Zuid-Korea!

Met een nieuwe dag en een lichtere portemonnee bezoeken we een ander bijzonder gedeelte van de stad Busan; de wijk Gamcheon. Hier werden in de vorige eeuw nog oorlogsvluchtelingen opgevangen in een grauwe betekenisloze massa beton. Tegenwoordig ziet de achterstandswijk er heel anders uit. Vanaf 2000 zag men in dat er met de prachtige ligging in de bergen veel meer mogelijk was en begon hier een groot kunstproject. De huizen werden in alle kleuren van de regenboog geverfd. En dat zorgt voor waanzinnige uitzichten vanuit de bergen. Het lijkt wel alsof we in Rio de Janeiro zijn beland! We maken een wandeling waar zelfs Alice, uit Wonderland, met verbazing zou rondlopen en sluiten die avond ons bezoek aan Busan af in het centrum. Op de vismarkt begint het zo hard te plenzen dat de vissen er spontaan weer van beginnen te zwemmen. Dat hebben we toch ook maar weer meegemaakt.

De wijk Gamcheon die doet denken aan een favela in Rio de Janeiro.

Adembenemende uitzichten over de wereldstad Seoul

De meeste bezienswaardigheden en het hart van de Koreaanse geschiedenis, cultuur en traditie, bevinden zich rond de hoofdstad Seoul. Met de bus doorkruisen we het land om nog meer over Korea te leren en een duik te nemen in ’s werelds vierde stad, want Seoul is na Tokio, Jakarta en Karachi de stad met de meeste inwoners. Daarnaast is de stad ook nog eens uitgesmeerd over een enorm gebied, waardoor het lastig is om te bepalen waar je nou moet beginnen. Wat wel weer goed uitkomt; de stad ligt in een vallei ligt met een aantal hoge bergtoppen in de omgeving. We kunnen dus beginnen met een kijkje van bovenaf! Als je gaat backpacken in Zuid-Korea is de hoofdstad Seoul de place-to-be.

In het noorden van de stad beklimmen we de hoogste berg in de omgeving, genaamd Bukhansan en komen we na een pittige wandeling hoog boven de wolken uit. Dat zorgt ervoor dat we een kijkje krijgen in de ruige natuur in de bergen van Zuid-Korea, maar we hebben nog niet dat allerbeste uitzicht te pakken. Een dag later beklimmen we een andere berg, Mount Ansan, die wat meer in de buurt van het centrum ligt. Het uitzicht dat we daar hebben overtreft werkelijk elke verwachting. We blijven zelfs uren boven op de berg zitten en kijken met open mond uit over heel Seoul en de aangelegen stad Incheon. Als de zon ondergaat en de lichtjes aan, beseffen we dat dit één van de mooiste uitzichten is die we ooit gezien hebben.

Een prachtige wandeling met dit uitzicht als beloning; het gevoel dat je leeft! Een aanrader als je gaat backpacken in Zuid-Korea.

Hop-on Hop-off in de Piemeltuin

In veel steden rond de wereld zijn zogenaamde hop-on-hop-off-bussen te vinden die langs de mooiste plekken van de stad rijden, maar nergens ter wereld heb ik ze nog zo goedkoop gezien! In Seoul rijdt je al een dag langs alle bezienswaardigheden voor maar zeven euro, dus dat haal je er zo uit. Ideaal ook als je wil backpacken in Zuid-Korea op een klein budget. We beginnen bij het meest beroemde paleis van Zuid-Korea: Chyeongbok Gung voor een geschiedenislesje. Het paleis is door de jaren heen namelijk zo vaak veroverd en platgebrand door zo’n beetje elk volk, dat het een wonder is dat het er nog staat. Vanaf daar bezoeken we nog een paar andere paleizen en komen we een hele bijzondere plek. In één van de paleistuinen, die ik kortweg de Piemeltuin zal noemen, vinden we een heleboel aparte beelden!

Koreanen zijn namelijk nogal bijgelovig op het gebied van alles wat met seks te maken heeft. Zo eten ze levende kronkelende inktvistentakels, omdat het goed zou zijn voor het libido. Maar ook bidden ze naar deze stenen mega-dildo’s, omdat het de kans zou vergroten om bij de bevalling een jongetje te krijgen. Is dat dan niet heel seksistisch, zou je denken? Nee hoor, want in de hoek van het park staat ook gewoon een groot vrouwelijk exemplaar, dat mogelijk nog minder aan de verbeelding overlaat. Wat een aparte cultuur!

In Korea is de oorlog alles behalve een taboe

Een andere belangrijke plek die je niet kan missen in Seoul is het War Memorial of Korea. Het is echt het meest bizarre en grootste museum dat ik ooit heb gezien. Echt vreemd is dat niet, want Korea heeft door de eeuwen heen heel wat oorlog meegemaakt. Je zou misschien een droevige plek verwachten, maar integendeel; dit museum gaat over de nationale trots op het feit dat Zuid-Korea altijd weer onafhankelijk is geworden. Die nationale trots blijkt overigens meteen als we naar binnen lopen. De enige andere bezoekers zijn op dat moment namelijk honderden schoolkinderen die met de paplepel die trots krijgen ingegoten. Sommige klasjes bestaan uit kids van misschien net drie jaar oud! Die muppets werden gewoon voor een groot scherm neergezet waarop een slachtpartij uit de Koreaanse oorlog te zien is. Ter vergelijking: bij ons moet je zestien zijn voor een film waar een druppel bloed in voorkomt!

Middelpunt van je reis als je gaat backpacken in Zuid-Korea: de hoofdstad Seoul.
Chyeongbok Gung: een bizar groot paleiscomplex midden in een drukke stad.

Honderd minidorpjes maken de stad Seoul

De stad Seoul bestaat uit een heleboel verschillende wijken die ieder weer een heel eigen karakter hebben. Daarom bezoeken we een aantal verschillende van die wijken. . De meest traditionele wijk Insadong is zeer de moeite waard, met veel kleine straatjes en verkopers. Ik koop er een nieuwe pet voor een paar euro en we gaan op zoek naar nieuwe sokken. Want je moet wat hè, als je een jaar van huis bent. Ik kom er alleen steeds weer achter dat maat 45 voor Aziaten ongeveer hetzelfde is als maat 52 bij ons. Die is niet te vinden! Ook vinden we er veel leuke kleine restaurants en komt er zowaar een hele carnavalsparade voorbij! Er is dus altijd wel iets te doen in dit culturele hart van de stad.

Seoul leent zich bij uitstek voor een dagje te shoppen. In de wijk Myeong Dong vinden we de wat chiquere winkels en aangezien ik toch met een vrouw op stap ben, is een bezoek aan deze wijk een must! Helaas voor Suus moet ze het doen met een backpack waar je met hangen en wurgen net een volwassen pinguïn in krijgt; echt shoppen is een moeilijk onderdeel van de reis. We houden het daarom maar bij wat kleine souvenirs. Terwijl Suus vanwege het ruimtegebrek maar een beetje aan window-shopping doet, kom ik in Myeong Dong aardig aan mijn trekken. Hier zijn namelijk de beste street-food-kraampjes van de stad te vinden! En om dezelfde vergelijking van Suus’ backpack maar te gebruiken voor de inhoud van mijn maag; daar past wel degelijk een hele pinguïnkolonie in! Genoeg opslagruimte. Vooral een Koreaans gerecht met chilisaus, kip en deegballetjes: Dak Galbi!

Backpacken in Zuid-Korea was 100% de moeite waard.
Het verschil tussen Korea en Japan is een heel klein beetje meer chaos en losbandigheid.

Wordt vervolgd.. in 20 landen!

In de afgelopen tien dagen hebben we een aardig beeld gekregen van de Koreaanse cultuur; dit land heeft een heel eigen karakter, met lieve warme mensen en soms wat vreemde bijgeloven. De natuur is prachtig en de geschiedenis bijna te uitgebreid om te bevatten. Een controversieel land dat ondanks veel oorlog juist heel positief overkomt, dat valt het meeste op. Al met al is Zuid-Korea een perfect land om te kunnen backpacken.
Maar nu is het tijd om de wereldreis te vervolgen! Inmiddels weten we al een beetje wat het jaar ons nog gaat brengen. We hebben de planning volledig ingevuld tot eind 2016 en bezoeken Thailand, Myanmar, Laos, de Malediven, Sri Lanka, Nepal, India, Zuid-Afrika, Swaziland, Lesotho, de VS, Mexico, Guatemala, El Salvador, Nicaragua, Costa Rica, Panama, Colombia, Venezuela en Curacao. Ik zou dus graag zeggen: tot snel!

Direct verder lezen over dit grote avontuur? Dat doe je hier!

Leave a reply

Your email address will not be published.

Theme developed by TouchSize - Premium WordPress Themes and Websites